Hier is hoe je de ‘Ugly American’ opnieuw kunt inlijsten.

Ik herinner me de eerste keer dat ik The Ugly American las. Het opende mijn ogen voor de complexiteit van menselijk gedrag in relatie tot cultuur. De roman is sindsdien niet alleen een referentiepunt geweest in mijn begrip van persoonlijke en politieke dynamiek; het heeft ook als een uitdaging gediend om mijn denken te herformuleren.

Een korte samenvatting

Voor de onbekende, de klassieke politieke roman uit 1958, geschreven door Edward Burdick en William Lederer tijdens de Koude Oorlog, draait om de fictieve natie Sarkhan waarin een machtsspel gaande is tussen de machten van democratie en communisme.

Geschreven als een reeks onderling verbonden vignetten, gebruikt The Ugly American fictief verhaal als commentaar over waarom de VS haar strijd tegen de communisten in Zuidoost-Azië verloor. Hoewel niet verklaard, erkennen de meeste Sarkhan als een fictief Vietnam.

Burdick en Lederer benadrukken de afnemende Amerikaanse mogelijkheden in de regio via twee fictieve Amerikanen.

De eerste, Amerikaanse ambassadeur Sears, isoleert zichzelf en zijn team van de lokale bevolking door zich bezig te houden met vergaderingen, sociale evenementen en hoogwaardigheidsbekleders.

In één anekdote vertellen de auteurs over een Birmese journalist die zegt: “Om de een of andere reden zijn de [Amerikaanse] mensen die ik in mijn land ontmoet niet hetzelfde als die ik kende in de Verenigde Staten. Een mysterieuze verandering lijkt Amerikanen te bedekken wanneer ze naar een vreemd land gaan. Ze isoleren zichzelf sociaal. Ze leven pretentieus. Ze zijn luid en opzichtig. ”[1]

De tweede, een eenvoudig gemanierde Amerikaanse ingenieur genaamd Atkins, komt de lokale cultuur binnen, verbindt zich met de mensen en betrekt hen bij de ontwikkeling van kleinschalige projecten.

De bedoeling van Burdick en Lederer was dat de echte 'lelijke Amerikaan' Atkins zou zijn. Dit impliceerde dat de communisten succesvol waren omdat ze dezelfde tactiek hanteerden als die van Atkins.

De roman trok de aandacht van president Kennedy en zijn tijdgenoten. Na verloop van tijd trad het toe tot de gelederen van Harriet Beecher Stowe's Uncle Tom's Cabin en Upton Sinclair's The Jungle als krachtig politiek en sociaal commentaar gehuld in een fictief verhaal.

Na verloop van tijd verwijst de term 'lelijke Amerikaan' niet naar Atkins, maar eerder naar de pompeuze, luide en opzichtige benadering van Sears.

Waarom onze benadering van cultuur ertoe doet

De lelijke Amerikaan kan een fictief verslag zijn. Maar het illustreert hoe een gebrek aan cultureel bewustzijn, een geïsoleerde mentaliteit en etnocentrisch gedrag grote gevolgen kan hebben voor onze wereld.

Hier zijn een paar vragen die we onszelf kunnen stellen wanneer we omgaan met mensen met andere culturele achtergronden:

  • Welke oogkleppen, vooroordelen, vooroordelen en stereotypen brengen we op tafel?
  • Hoe kunnen deze onze interacties op ongunstige manieren kleuren?
  • Hoe kunnen we deze omdraaien om win-win resultaten te produceren?
  • Op welke manieren maken onze interacties in het algemeen een verschil?
  • Hoe kunnen we wat we leren gebruiken om anderen te helpen?
Image Credit: Victor Ramos,

Een Amerikaanse vriendin van mij vertelde me over haar eerste lange tijd in de regio MENA (Midden-Oosten Noord-Afrika) van de wereld. Ze bekent: 'Ik dacht dat ze allemaal boos op me zouden zijn, gewoon omdat ik een Amerikaan was. Dus ik dacht dat ze me zouden haten. '

Wat heeft ze gevonden? Juist het tegenovergestelde. Ze maakte contact met vrouwen die worstelden met veel van dezelfde zorgen die ze deed.

“Deze ervaring heeft mijn denken echt omgedraaid. Ik realiseerde me dat ‘anderen’ op het grondniveau in eerste instantie menselijke wezens zijn. Ik vond deze vrouwen zo vriendelijk en behulpzaam. Door dit proces ontdekten we dat we meer gemeen hebben dan we ons realiseren. "

Hoe kunnen we veranderen?

We veranderen als we eerlijk zijn tegenover onszelf. Wij vragen - en ontdekken - de antwoorden op vragen zoals die hierboven. Door dit in een groep te doen, komen subtielere elementen naar voren en kunnen we groeien.

We houden onze ogen open voor zowel natuurlijke als opzettelijke kansen om anderen te bereiken die van ons verschillen omdat, zoals mijn Amerikaanse vriend hierboven, we meestal ontdekken dat we evenveel profiteren van de ervaring als - en soms meer dan - de ander.

De Ugly American-analogie een stap verder brengen, welke 'Ugly American' willen we echt zijn?

Ambassadeur Sears zijn is misschien onze standaardreactie. We dagen ons immers uit buiten onze comfortzone. Het is moeilijk.

Maar uiteindelijk bewijst Atkins te zijn de winnende strategie.

Jij beslist.

[1] Lederer, William J; Burdick, Eugene (1958). De lelijke Amerikaan. Norton-bibliotheek. Norton. ISBN 9780393318678. LCCN 58007388, p. 145.

Ontdek nieuwe manieren om voorbij je vooroordelen te gaan! Download mijn e-boek, You can the Bridge: The CultureWeaver's Manifesto, vandaag!