Hoe schilderijen te lezen: Oxbow van Thomas Cole

Milieu-waarschuwingen van een klassiek kunstwerk

‘Uitzicht vanaf Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, na een onweersbui - The Oxbow’ (1836) door Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Bron Wikimedia Commons.

Kunst is een plek waar ideeën worden ingeschreven en geëxperimenteerd. Menselijke activiteit kan mooi of destructief worden gemaakt, afhankelijk van hoe het kunstwerk zichzelf presenteert.

Thomas Cole's schilderij van een ossenboog in de vallei van de rivier de Connecticut heeft een lichte en een donkere kant. De storm die langs de linkerkant van het schilderij veegt - een storm die is gepasseerd - staat in schril contrast met de zonovergoten uitgestrektheid die hij achterlaat.

Cole was erg goed in dramatische compositie.

Bovendien bevindt dat wat in de schaduw wordt gehuld zich allemaal op de voorgrond, zodat het gele licht dat zich uitstrekt over de meer afgelegen laaglanden de nadruk legt op de indruk van uitgestrektheid en openheid. De zonovergoten vlaktes worden ingenomen door een pastorale scène van velden en landerijen, die wijzen op de vooruitzichten van landschapsteelt voor de ontwikkeling van de Amerikaanse natie: het land wordt omgeploegd in velden, huizen zijn gebouwd, rook stijgt op uit schoorstenen en in de verte heuvels, boom open plekken littekens op de hellingen.

Het hoge uitkijkpunt vanaf Mount Holyoke geeft ons een prachtig panorama, zodat we als kijker worden uitgenodigd om onze ogen te verbreden over de schoonheid en de breedte van het tafereel. Als het schilderij zorgen over het lot van de natuurlijke omgeving bevat, moet je een beetje dichterbij kijken om ze te zien.

Aan de oppervlakte heeft Cole een natuurlijk wonder geschilderd: de kronkelende loop van een rivier over een laaggelegen vallei, met de dramatische toevoeging van veranderende weersomstandigheden, waardoor het gevoel ontstaat dat de kunstenaar een vluchtig moment heeft 'vastgelegd'. In werkelijkheid werkte Cole voornamelijk in zijn atelier en ontwikkelde hij geleidelijk zijn schilderijen op basis van schetsen.

Detail van ‘Uitzicht vanaf Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, na een onweersbui - The Oxbow’ (1836) door Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Bron Wikimedia Commons.

Geschilderd in 1836, produceerde de kunstenaar een visie van een landschap in een staat van transformatie. In feite levert het schilderij drie overlappende tijdspaden: het snelle begin van een storm, die binnen enkele minuten of uren aankomt en vertrekt; het kappen van bomen en wildernis die moet worden vervangen door landbouw en steden, een proces dat jaren en decennia plaatsvindt; en het veel langzamere geologische proces van een rivier die over vlakke gebieden stroomt en langzaam dichtslibt, waardoor bochten worden gemaakt die uiteindelijk in oxbows veranderen, de grote hoefijzer meander die het schilderij zijn onderwerp geeft.

Het werk werd voor het eerst getoond aan de National Academy of Design in 1836 met de titel View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, na een onweersbui. Het schilderen van het Amerikaanse landschap was een nieuw facet van de Amerikaanse kunst. Ooit gezien als een plaats van gevaar en ontbering, is het een paradox van het Amerikaanse landschap dat het pas begon te worden behandeld als een spektakel van schoonheid, toen het werd bedreigd door de mensheid. Dit is natuurlijk het lot van alle natuurlijke gebieden, en op dezelfde manier als de Europese landschapskunst een reactie was op de verstedelijking uit de 18e eeuw en de wetenschappelijke verlichting, zo schoot de Amerikaanse landschapskunst wortel toen de Amerikaanse grens verder naar het westen in de wildernis werd geduwd .

Cole was een van de oprichters van de Hudson River School, een groep kunstenaars die de Hudson River Valley en de omliggende bergketens verkenden. In de traditie van Europese romantische landschapsschilders zoals Claude Lorrain en John Constable, schreef de Hudson River School de verdwijnende wildernis en de groeiende aanwezigheid van moderne beschavingen als gelijktijdige en soms harmonieuze fenomenen.

Cole's schilderij, beter bekend als The Oxbow, vestigt onze aandacht nadrukkelijk op deze grenslijn: het schilderij is in tweeën gedeeld langs de diagonaal en sluit een afbeelding van de 'ongetemde' natuur naast een pastorale nederzetting op, omvattende wat Cole omschreef als 'een vereniging van het pittoreske, het sublieme en het magnifieke. ”

Detail van ‘Uitzicht vanaf Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, na een onweersbui - The Oxbow’ (1836) door Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Bron Wikimedia Commons.

Wat probeerde Cole hier te schilderen? Is dit een viering van de heerschappij van de mensheid over het land of een waarschuwing voor een oude bedreigde omgeving?

Vanaf het begin van de achttiende eeuw was er veel discussie over de relatie tussen kunst en de natuurlijke wereld. Gedurende de eeuw vonden onomkeerbare veranderingen plaats in de manier waarop veel mensen met de natuur omgingen. Steeds minder mensen werkten op het land terwijl de verstedelijking vorderde. Wetenschappelijke vooruitgang heeft het perspectief van de natuur als drager van symbolen en emblemen herzien in een classificeerbaar systeem. De toeëigening van wild land in functioneel, geregulariseerd areaal betekende dat het rijk van ‘echte natuur’ naar een grotere afstand werd geduwd.

Cole plaatste zichzelf in het schilderij, als een klein figuur op de voorgrond met een hoed op en zat aan een ezel. Detail van ‘Uitzicht vanaf Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, na een onweersbui - The Oxbow’ (1836) door Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Bron Wikimedia Commons.

Cole leefde in een tijd waarin de diversiteit en grootsheid van de natuur werden gevierd om zijn 'sublieme' kwaliteiten, maar het temmen van de natuur werd ook gewaardeerd om zijn voordelen voor de samenleving. Coles schilderij is succesvol omdat het deze mogelijk tegenstrijdige waarden met elkaar verbindt tot een verenigd geheel.

Als dit klinkt als een dubbelzinnige conclusie, dan denk ik dat het mogelijk is om een ​​ernstige waarschuwingsnotitie in Coles oxbow-schilderij te onderscheiden. Aan de kant van de wildernis zien we een reeks knoestige bomen tussen een dik bos van ondoordringbaar groen. Aard en beschaving worden getoond als afzonderlijke tegenstellingen die niet naast elkaar bestaan. Gebroken bomen en een variërende storm vertellen ons dat de wildernis wordt bedreigd, en de dader is de ‘Arcadia’ van de teelt.

Om de omvang van het dilemma te onderstrepen, heeft Cole nog een aanwijzing toegevoegd. Op de heuvel in de verte lijken houtkaplittekens in het bos Hebreeuwse letters te vormen, een detail dat pas tientallen jaren werd opgemerkt nadat het schilderij voor het eerst werd getoond. Vanuit ons perspectief leest het als Noah (נֹ֫חַ). Als het ondersteboven wordt bekeken, wordt vanuit het perspectief van God het woord Shaddai gevormd, 'De Almachtige'.

Detail van ‘Uitzicht vanaf Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, na een onweersbui - The Oxbow’ (1836) door Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Bron Wikimedia Commons.

Gezien vanuit het perspectief van de eenentwintigste eeuw, zou het schilderij ons eraan moeten herinneren dat we al lang de grens van de wildernis verleggen. De activiteiten van de reguliere samenleving zijn tegenwoordig steeds meer ver verwijderd van de natuur, zowel fysiek als psychologisch. Deze onthechting biedt de nodige afstand voor de natuurlijke omgeving om een ​​domein te zijn waarop ideeën en idealen kunnen worden geprojecteerd, en voor het steeds moeilijker te zien worden van de werkelijke effecten van de menselijke vernietiging.

Coles schilderij geeft ons toegang tot een tijd waarin de spanning tussen mens en natuur een fijner uitgebalanceerd drama was. Het illustreert de angsten die vóór onze moderne wereld kwamen. En als zodanig zou het ons moeten aanmoedigen om een ​​eenvoudige vraag te stellen: hoe lang kunnen we doorgaan met het verleggen van de menselijke grens ten koste van de steeds kleiner wordende natuur?